台灣在教育上的有一種迷思-學習是痛苦的過程要知道快樂不是毫無計畫地唱唱跳跳,也不是永無止盡地玩遊戲;真正的快樂來自學習後所獲得的成就感,如同艾力美語不斷強調:「樂在學習!」。所以問題不在是否該讓孩子學習,而是在如何引導他們、如何安排環境讓他們在自然環境下學習。語言的學習也一樣。那何時開始幫孩子安排語言學習的環境?我們不談抽象的教育理念或坊間的人云亦云;艾力美語從科學角度來看幼兒語言發展的生理機制。

和小嬰孩呼吸一樣,語言學習是與生俱來的能力,大腦在不同年齡階段發展則有決定性影響。孩童時期,大腦努力發展處理辨音、腔調的腦部神經;處裡較高階的語言活動(句法、語意)的腦神經,長大後才完全成熟(Walsh,Diller, 1981)。所以,孩子學習第二語言比大人容易發展出類似母語者的辨音能力與發音或腔調(Krashen, Scarcella, and Long, 1982)。

從核磁共振也觀察到,從小學第二外語言的孩子,母語和第二語言處理中心幾乎在同樣位置上(Kim, Relkin, Lee & Hirsch, 1997),並利用大腦中同一個區域來學習;較晚開始的孩子則必須運用額外的大腦區堿來處理非母語的學習,因而學習效果也比不上母語。那何時是母語與第二語言學學習區開始分開的時間點?大約是在7.3 歲(Kim & Hirsch., 1997)。只要孩子在之前就著手同時學習美語,都有很大的機會發展出近似母語者的聽、說能力。

孩子學習環境同樣是影響語言學習一大因素。大腦具可塑性,生活中不易聽到的第二語言,會隨年齡增長逐漸聽不到,因為缺少刺激的神經細胞逐漸萎縮、連結鬆散,造成訊息的傳遞愈慢。單一語言環境長大的孩子,其腦部的語言機制,對母語沒有的語音,逐漸失去辨音能力,如十二個月大的日本嬰兒可以區別英文中/r/和/l/(日語中沒有的音),但大部份的日本成人卻無法辨別(Mann & Liberman, 1983)。這也是為什麼艾力美語堅持營造優質全美語環境,讓孩子能不間斷、長時間地浸潤在美語學習中。

有些父母擔心太早學美語會不會干擾小孩學國語的能力?其實,多語家庭出生的孩子可以同時學會圍繞他的多種語言而不會混淆,因為語言學習的機制一定是根據語音和語調性質,不同的語言很早就被分開,新進訊息自動地就被儲存在所隸屬的語言中去。所以,我們應盡可能提供各種多種語言的輸入,保持小孩語言神經細胞的活躍及其學習新語言的潛能,不要陷入「學習」與「快樂」是衝突的矛盾中,而是帶者孩子與艾力美語一起「樂在學習!」


曾志朗:嬰幼兒神經與語言的發展。https://goo.gl/WFSsuO

陳錦芬:是否有英語學習關鍵期? https://goo.gl/bzbIxC

Katerina Karavasili (2017): The age factor in second language acquisition。https://goo.gl/dKFAMo